La naissance du drapeau national du Canada

Au moment de la Confédération, le drapeau national du Canada demeure le drapeau de l'Union royale, ou Union Jack. Toutefois, Sir John A. Macdonald, le premier Premier ministre du Canada, a déployé le Red Ensign afin d'en souligner son importance pour le Canada. À la fin de la Deuxième Guerre mondiale, en 1945, le déploiement du Red Ensign canadien sur les édifices du gouvernement fédéral, au Canada et à l'étranger, est autorisé par décret.

En 1964, le premier ministre Lester B. Pearson fait de la création d'un nouveau drapeau canadien une priorité. Le député John Matheson est alors le conseiller principal du premier ministre Pearson et fervent partisan d'un nouveau drapeau. Le 15 juin 1964, le premier ministre présente sa proposition de drapeau à la Chambre des communes, suscitant ainsi un débat partagé sur le drapeau canadien. Après trois mois de discussion, la question du drapeau national est soumise à un comité spécial composé de représentants de tous les partis.

En octobre 1964, après avoir écarté des milliers d'esquisses, le Comité spécial sur le drapeau canadien n'en retient que trois : un dessin sur lequel apparaît trois feuilles d'érable entre deux bordures bleu ciel (surnommé Pearson Pennant, le fanion de Pearson), un drapeau orné d'une feuille d'érable rouge stylisée sur un carré blanc avec des bordures rouges, et un autre drapeau portant l'Union Jack et trois fleur-de-lis.

Le 29 octobre 1964, le comité recommande à la Chambre des communes d'adopter le drapeau unifolié rouge et blanc. Les discussions se poursuivent toutefois, et ce n'est que le 15 décembre 1964, à 2 h 15 du matin, que le nouveau drapeau national du Canada est adopté par un vote de 163 contre 78. Le Sénat l'approuve le 17 décembre 1964, et le 28 janvier 1965, le drapeau national du Canada est proclamé par Sa Majesté la reine Elizabeth II, et il entre en vigueur le 15 février 1965.

C'est le Dr George Stanley, doyen de la Faculté des lettres au Collège militaire royal de Kingston en Ontario, qui eut l'idée d'un drapeau rouge et blanc. Dr George Stanley, qui admirait le drapeau du commandant du Collège (une main gantée tenant trois feuilles d'érable sur un fond rouge et blanc), a proposé à M. John Matheson un concept semblable, sauf qu'au centre du drapeau figurait une seule feuille d'érable. La combinaison rouge – blanc – rouge symbolise avec force l'histoire du Canada; elle a été utilisée dès 1899 sur la Médaille du service général décernée par la reine Victoria.

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